martedì 28 febbraio 2017

Scoiattolo nero: tutti credevamo di sapere tutto

Tutti sorpresi alla lettura della notizia della "scoperta" dello Scoiattolo nero.

Lo scoiattolo nero o meridionale è conosciuto da sempre nelle nostre terre. Ma non è molto comune e non è facile incontrarlo come invece succede per quello rosso anche nei parchi pubblici di grandi città del nord.
Provate a chiedere ai vostri amici di che colore sono gli scoiattoli. La maggior parte vi risponderà "rosso" o "marrone", avendo come riferimento immagini di libri e documentari prodotti da stampa del nord Italia ma sopratutto del nord Europa.

In sostanza i ricercatori(*) non hanno scoperto l'esistenza dello scoiattolo nero che era arcinoto sin dall'antichità, ma hanno scoperto che si tratta di una specie diversa da quella che vive nel resto d'Europa. Non è una differenza di poco. Basta pensare alle implicazioni emotiva questa frase "lo scoiattolo meridionale è una specie che nel mondo vive unicamente in Calabria e Basilicata" piuttosto che "lo scoiattolo meridionale è una sottospecie nera del comunissimo scoiattolo presente nell'emisfero nord, dalla Spagna fino alla costa del Oceano Pacifico settentrionale".
vedi mappa

In sintesi la specie comunemente definita scoiattolo rosso scientificamente si chiama Sciurus vulgaris e fino a prima di questo articolo il "nostro" si chiamava Sciurus vulgaris meridionalis, cioè scoiattolo rosso sottospecie meridionale. Dopo questa scoperta il nostro scoiattolo si chiama Sciurus meridionalis, cioè è una specie a sè stante. 
Sciurus vulgaris e S. meridionalis tratto da www.rossoscoiattolo.eu

Non tutti hanno chiaro il significato di "specie e di "sottospecie"

Per definire che un animale sia una specie c'è una regola in zoologia (e anche in botanica): se un individuo si può accoppiare con un esemplare dell'altro sesso e da questa accoppiamento nasce PROLE FERTILE che a sua volta può accoppiarsi e continuare quindi le generazioni si tratta di animali della "stessa specie". Se invece dall'accoppiamento NON nasce prole o se nasce prole NON fertile si tratta di individui di specie diverse.
La sottospecie non è altro che una popolazione di animali che differisce per alcuni caratteri dalla forma "tipica" ma che con questo si può incrociare e dare prole fertile (ad esempio le numerose razze di cani).

Fino ad oggi si pensava che il "nostro" fosse sottospecie, cioè "geneticamente incrociabile" con quello rosso.

Quindi non basta trovare delle differenze sulla grandezza, sul colore della pelle o degli occhi per definire una specie: potrebbero essere banali variazioni individuali o di popolazioni.

Considerando che tra uno scoiattolo nero del Pollino e il suo parente Scoiattolo rosso che vive in Abruzzo ci sono centinaia di km di distanza, capirete che ci può essere molto approssimazione su queste affermazioni. Per dire che i due scoiattoli sono della stessa specie bisognerebbe farli incontrare e sperare che si "innamorino" e poi verificare che i loro figli siano a loro volta fertili. Oggi fermo restando le rilevazioni biometriche che definiscono forma, grandezza, colore e altri caratteri di una specie, ci aiuta molto la genetica. Studiando il DNA di due esemplari si può capire immediatamente se sono fertili tra di loro, se sono di specie diverse e addirittura quanto sono diversi e da quanto tempo sono diversi.
Non c'è bisogno di essere uno scienziato per intuire che probabilmente lo scoiattolo rosso e quello nero hanno avuto in epoche lontane un antenato comune, uno scoiattolo "primitivo", da dove si sono generate le discendenze degli attuali scoiattoli, ma la genetica ci consente di capire anche da quanto tempo la parentela si è separata. Immaginate di scoprire che un un cittadino Argentino è discendente di un vostro parente emigrato e con l'anagrafe scoprite anche in che anno emigrò: la genetica permette qualcosa di simile.

Con il lavoro fatto in questa ricerca si è stabilito che il nostro scoiattolo è "molto" diverso da quello rosso, così tanto da poterlo definire una specie a se stante. Non esistono al momento prove che si possano incrociare in quanto gli areali sono separati da centinaia di km di distanza (vedi cartina). Ma se un domani si dovessero sovrapporre gli areali dovrebbero "convivere" senza avere scambi genetici. Cioè senza "fidanzamenti" tra le due specie. Ormai parlano lingue diverse, si accoppiano in momenti diversi, gli ormoni non comunicano...
Carta della distribuzione ottimizzata da Giuseppe Cosenza

Come è nata questa specie? L'ipotesi accreditata è che durante le glaciazioni popolazioni di scoiattoli e altri mammiferi siano sopravvissute nelle più calde penisole meridionali d'Europa. Con il riscaldamento del clima hanno ricolonizzato il nord Europa. Le popolazioni rifugiate negli estremi meridionali italiani, sono rimaste isolate e non hanno potuto espandersi verso nord. Così nel tempo, grazie anche all'isolamento geografico con le popolazioni del nord, nell'arco di qualche migliaio di anni lo scoiattolo meridionale si sia differenziato dal resto della popolazione europea.

Un naturalista calabrese, Armando Lucifero, aveva già descritto per primo la popolazione meridionale di scoiattoli speigando che erano di livrea esclusivamente nera e che presentavano altre caratteristiche morfologiche distinte da quelli "nordici" e lo aveva classificato come Sciurus meridionalis.
Per la Zoologia ufficiale invece era semplicemente la sottospecie meridionalis dello Sciurus vulgaris Linneo.
Si è potuto dare quindi ragione al Lucifero e in base alle regole della nomenclatura binomia scientifica ripristinare il nome da lui proposto nel 1907: Sciurus meridionalis.

Quindi per lo scoiattolo meridionale da adesso in poi si userà:  Sciurus meridionalis, Lucifero 1907

Il nome scientifico ha una regola precisa. Il primo nome indica il genere, il secondo la specie e il terzo la sottospecie. Sostituire "vulgaris" con "meridionalis" sintetizza tutto quanto abbiamo detto.

Nello studio ci sono anche alcune considerazioni di carattere conservazionistico. Lo scoiattolo presenta una distribuzione disgiunta nei principali massicci Aspromonte, Sila e Pollino. Di recente L'areale Pollino e Sila si sono ricongiunti, attraverso la Catena Costiera forse grazie alla diffusione di rimboschimenti di conifere.  Lo scoiattolo predilige le aree con pinete probabilmente sia per la disponibilità di cibo  (si nutre con piacere di semi di pino) sia per la maggiore protezione mimetica e climatica offerta dagli alberi sempreverdi, ma non disdegna i boschi di querce e faggio. Inoltre pare stia occupando vaste aree del centro Basilicata dove non era presente.
Pigne di Pino Loricato utilizzate dallo Scoiattolo Nero

Ci sono segnalazioni di Scoiattoli neri anche in Campania e in Puglia, ma dovranno verificare che si tratti dello S. meridionalis o di semplici forme melaniche dello S. vulgaris.

Ricordiamo che questa specie era anche oggetto di caccia a scopo alimentare, insieme ai ghiri, considerati delle prelibatezza da molti appassionati di selvaggina. Motivo che potrebbe averne in passato provocato una certa rarefazione oltre che alla distruzione del suo ambiente: disboscamento e incendi principalmente.

Questa scoperta ha anche delle implicazioni giuridiche per la definizione ad esempio del valore di una area dal punto di vista della tutela ambientale in un ottica internazionale. Ormai i nostri boschi non ospitano più semplicemente qualche esemplare di scoiattolo rosso ma il rarissimo ed unico scoiattolo nero meridionale.
Purtroppo molti dei boschi che ospitano questa specie sono oggetto di interesse per la produzione di biomasse per le centrali elettriche.

Giuseppe Cosenza

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Attenzione: nessuna escursione o guida può garantire l'incontro con questo o altri animali.


*La ricerca è stata svolta dall'Università dell'Insubria con la colaborazione  di Università di Milano Bicocca, Università di Firenze, Museo La Specola, Università della Calabria, Museo di Storia Naturale della Calabria ed Orto Botanico, Cnr, Istituto per lo Studio degli Ecosistemi e dalla Società Italiana per la Storia della Fauna "G. Altobello".

Bibliografia
New endemic mammal species for Europe: Sciurus meridionalis (Rodentia, Sciuridae)
Lucas A. Wauters1,, Giovanni Amori2, Gaetano Aloise3, Spartaco Gippoliti4, Paolo Agnelli5, Andrea Galimberti6, Maurizio Casiraghi6,

Damiano Preatoni1, Adriano MartinoliHystrix


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